Astrofísica y drones con visión térmica para detectar a los furtivos

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El proyecto de astroecología permitirá identificar y detectar animales y personas mediante imágenes infrarrojas térmicas capturadas por drones.

6/4/2018 | Redacción JyS

Imagen infrarroja de rinocerontes en Sudáfrica captada mediante astroecología / Fotografía: Endangered Wildlife Trust
Imagen infrarroja de rinocerontes en Sudáfrica captada mediante astroecología. / Fotografía: Endangered Wildlife Trust

Algunas de las especies más amenazados del planeta son esclavas de sus trofeos o de su singularidad. Por ello y para salvaguardarlas de los furtivos, un equipo formado por astrofísicos y ecólogos de la Universidad John Moores (LJMU, Reino Unido) han unido los conocimientos de sus campos de estudio hasta conseguir el modo de detectar e identificar automáticamente a los animales. 

La novedosa técnica que es capaz de hacerlo ha consistido en aplicar a imágenes infrarrojas térmicas capturadas por drones el software y los conocimientos de astrofísica de los que disponían. De este modo inspeccionan grandes áreas de terreno de difícil acceso, permitiendo a sus creadores a llegar a áreas complicadas y monitorizar la vida silvestre sin molestarla.

En las imágenes infrarrojas los cuerpos ‘brillan’ al igual que las estrellas y galaxias en el espacio. El proyecto se basa en algoritmos de aprendizaje automático y herramientas de detección astronómica desarrolladas a través del software de código abierto, Astropy. 

El proyecto se probó con buen resultado gracias a imágenes infrarrojas de vacas y humanos filmadas por drones en una granja en Wirral. Desde ese momento el equipo de LJMU ha trabajado con Knowsley Safari y Chester Zoo para construir bibliotecas de imágenes que capaciten al software para reconocer diferentes tipos de animales en distintos tipos de paisaje y vegetación.

El equipo ha desarrollado un software que modela los efectos de la vegetación y detecta a los animales ocultos por árboles u hojas. Ahora se está perfeccionando y actualizando para compensar las influencias atmosféricas, el clima y otros factores ambientales.

La astroecología, una apuesta para el futuro

La prueba de campo del citado proyecto se realizó con conejos ribereños en Sudáfrica, en septiembre del año pasado. Se trata de una de las especies de mamíferos más amenazadas del mundo. Y debido a sus escaso tamaño el dron tuvo que volar muy bajo, a 20 metros, lo que limitaba el área cubierta. Pese a ello, los investigadores lograron cinco avistamientos.

Comprobados sus buenos resultados y con el fin de seguir probando la valía del software, los astro-ecólogos buscarán en mayo orangutanes en Malasia y monos araña en México. Un mes más tarde probarán suerte con delfines de río en Brasil.

El proyecto de astroecología ha sido presentado en la Semana Europea de Astronomía y Ciencias Espaciales (EWASS, por sus siglas en inglés) en Liverpool (Reino Unido). Sin lugar a dudas este pionero software marcará un antes y un después en la seguridad de los animales salvajes en todo el mundo, permitiendo identificar no sólo a las diferentes especies amenazadas o con un interés determinado, sino también a aquellos furtivos que intentan acabar con ellas al margen de la ley. 

 

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