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Confirman que la enfermedad hemorrágica vírica del conejo también se pasa a la liebre

Investigadores de la Universidad de Córdoba han detectado la presencia de una variante del virus de la enfermedad hemorrágica vírica del conejo en liebre ibérica.

Liebre ibérica enfermedad hemorrágica vírica del conejo
Liebre ibérica. © Shutterstock

El profesor del departamento de Botánica, Ecología y Fisiología Vegetal Carlos Rouco Zufiaurre y el profesor del departamento de Sanidad Animal Ignacio García Bocanegra -ambos de la Universidad de Córdoba- han demostrado a través del nuevo estudio en el que trabajan la presencia por primera vez de una variante del virus de la enfermedad hemorrágica vírica del conejo (EHV) en la liebre ibérica. Se trata de una noticia muy preocupante, especialmente después de que la mixomatosis también lo haya hecho.

La nueva variante apareció en 2010 en Francia y en menos de cinco años se extendió por todo el mundo. El agente agente infeccioso es el Lagovirus europaeus/Gl2, que tiene una gran capacidad de recombinar con otros virus de su mismo género. Según ha informado el profesor Rouco al medio especializado Animal’s Health, «por eso no solo ha saltado a cuatro de las seis especies de liebre que existen en Europa, sino también a otras especies de liebres y conejos americanos e incluso se ha detectado en tejones en Portugal este mismo año», advierte.

En noviembre de 2020 el primer caso

liebre NHV conejos
Liebre encontrada muerta y afectada por la nueva variante del virus en Cataluña.

En noviembre de 2020 identificaban al sur de Cataluña un ejemplar de liebre afectada por la enfermedad hemorrágica del conejo. Se trataba de una hembra adulta de 2,6 kilos de peso que presentaba lesiones similares a las descritas en otras especies de liebres infectadas con el Lagovirus europaeus/Gl2. La diseminación de este virus en la liebre ibérica se confirmaba mediante la secuenciación de un fragmento parcial de la proteína p16 en las heces.

Durante el estudio, se identificaba el recombinante GI.4P-GI.2 como causante de la infección, pudiendo analizar así las posibles causas con respecto al origen de la transmisión del patógeno y sus posibles consecuencias para las poblaciones silvestres de la liebre ibérica en la Península Ibérica.

Según advierte Rouco, hasta el momento se trataba de un caso aislado, pero por sus últimos hallazgos sospechan que el virus aún no se haya adaptado bien a este ‘nuevo’ hospedador, si bien será cuestión de tiempo. «Entonces las previsiones para el futuro de las poblaciones de liebre ibérica podrían ser poco halagüeñas», añade el científico.

En los últimos años la abundancia de liebres ha ido disminuyendo. Los motivos del declive, vienen siendo desde la intensificación agrícola, la pérdida de hábitat, así como la depredación, cobrando las enfermedades emergentes un mayor protagonismo, especialmente las comunes entre conejos que han saltado de especie como la mixomatosis que ha puesto en jaque a las poblaciones del lagomorfo en los últimos años.

Así es el EHV

La enfermedad hemorrágica vírica del conejo es una enfermedad viral altamente contagiosa y a menudo mortal para estos mamíferos. Se caracteriza por causar una neumonía y hepatitis hemorrágica severa, pudiendo afectar también a otros órganos como riñón y corazón. Fue descrita por primera vez en 1984 en China y está causada por un Calicivirus, del género Lagovirus, con una rápida propagación a nivel mundial.

La enfermedad fue detectada por primera vez en España en conejos domésticos en 1988. En conejos silvestres, la enfermedad apareció durante la primavera de 1990 y en sólo dos años el virus se extendió por todo el país. Puede trasmitirse de unos ejemplares a otros prácticamente por cualquier vía, sin necesidad de que intervengan vectores biológicos.