Los cazadores salvan de la extinción al leopardo de las nieves

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En un artículo publicado en la revista científica Biographic, el periodista Jason G. Goldman ha sacado a la luz cómo la caza en Tayikistán ha ayudado a la recuperación del leopardo de las nieves, que ya ha conseguido salir del peligro de extinción. Aquí reproducimos el trabajo traducido al completo.

23/1/2018 | Redacción JyS

leopardo de las nieves
El leopardo de las nieves se recupera gracias a la caza. / Foto: Sebastian Kennerknecht

Disparar para salvar

Para proteger a una rara cabra de Asia Central -y a los leopardos de las nieves que dependen de ella- los conservacionistas están recurriendo a un aliado poco común: los cazadores de trofeos.

Pocas horas después de llegar al Aeropuerto Internacional Dushanbe de Tayikistán en el mes de diciembre pasado, Bill Campbell se sentó en el asiento trasero de un Toyota Land Cruiser mientras hacía un viaje de seis horas a un pequeño pueblo rural llamado Anjirob, a pocos kilómetros de la frontera con Afganistán. Hogar de unas 700 personas, la comunidad montañosa está enclavada en la cordillera Hazratisho del país, cuyos desfiladeros forman la puerta de entrada a las aún más impresionantes montañas Pamir, también conocidas como la “azotea del mundo”. Una cabra de aspecto extraño con cuernos retorcidos llamada Bukharan markhor (Capra falconeri heptneri) tiene su hábitat en este imponente paisaje, y Campbell, un médico de 65 años, había viajado desde Anchorage, Alaska, para encontrar uno.

No sería fácil. Para empezar, estos herbívoros de montaña son extremadamente escasos, y sus leonados abrigos marrones les permiten casi desaparecer en las rocas donde pastan. En el momento en que la Unión Soviética liberó su control sobre esta nación de Asia Central en 1991, quedaban menos de 700 ejemplares en el planeta. La mitad de ellos vivía aquí en el destino de Campbell, en las franjas sudoccidentales del Óblast Autónomo Gorno-Badakhshan de Tayikistán, una designación regional de la era soviética que todavía está en uso hoy en día.

La culpa de la disminución de la especie fue de todos los sospechosos habituales: la pérdida de hábitat, la competencia con el pastoreo del ganado y las enfermedades transmitidas por los animales domésticos. Sin embargo, el Markhor sufrió durante décadas de la presión constante del furtivismo: los lugareños los cazaban por su carne, y algunos furtivos buscaban sus trofeos.

Ese declive finalmente está cambiando. Entre 1994 y 2015, la especie fue clasificada como “en peligro” en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), pero hace dos años su estatus cambió a “casi amenazada”. Los Markhors aún no están fuera de peligro, pero las cosas están empezando a mejorar.

La población tayika de Bukharan markhor se ha multiplicado exponencialmente desde principios de los años 90; las últimas encuestas estiman que unos 1.900 markhor pastan en estas pendientes empinadas. Y encontrar uno se ha vuelto un poco más fácil, al menos si sabes dónde mirar. En un mundo que sufre lo que muchos biólogos conservacionistas llaman una sexta extinción, estas historias de éxito de la conservación son raras. También hay gente como Campbell, que desembolsó unos $120,000 -aproximadamente 98.000 euros- por tener la oportunidad de abatir un markhor.

“Es probablemente la caza más cara del mundo”, aseguró Campbell. “Aquí es básicamente donde van mis ingresos”.

Caza de trofeos

La cacería de trofeos a menudo se presenta como el peor tipo de derecho humano, una forma para los hombres blancos extremadamente privilegiados -y, de hecho, normalmente son los tres- para afirmar su dominio. Wayne Pacelle, presidente y director ejecutivo de Humane Society of the United States, calificó la práctica como “cruel, autoengrandecente, una forma de latrocinio y vergonzoso”. Jimmy Kimmel lo llamó “vomitivo” en un monólogo televisado en 2015.

Pero mientras viajaba por los mismos caminos varios meses después del viaje de Campbell, descubrí que los cazadores ricos como él son la razón principal de que el Bukharan markhor aún exista, a pesar de lo incómoda que pueda ser esa verdad. En casos específicos, como incluso algunos grupos de conservación atestiguan, la caza de trofeos puede ser una herramienta inestimable para proteger las especies y los ecosistemas de los que dependen.

Algunos cazadores, por supuesto, están comprometidos en una búsqueda de poder y no tienen la autoconciencia para darse cuenta. Pero después de pasar tiempo con docenas de guías de caza tayikos y biólogos de fauna silvestre (algunos de los cuales eran las dos cosas) en dos concesiones de caza de markhor en el sur de Tayikistán, descubrí que pintar toda la comunidad de cazadores con un pincel tan amplio ignora una realidad: los cazadores de trofeos intentan comprometerse honestamente con los espinosos dilemas éticos que subyacen en su pasatiempo, y se desviven por divertirse de una manera ecológica y socialmente responsable.

Aun así, estas personas respiran aire enrarecido. “Es una experiencia de élite. Es para personas adineradas como yo”, dice Campbell, quien tiene el cabello blanco, no se asusta del lenguaje sucio, y se le conoce con el sobrenombre de “Wild Bill”. En su casa en Anchorage, Campbell tiene una clínica privada de psiquiatría. “Gané mi dinero a la vieja usanza”, dice, “viendo pacientes uno por uno durante muchos años”. Comenzó a cazar cuando era joven, abatiendo ciervos cerca de la casa de su familia en Vermont. Más tarde, cuando estudiaba medicina en el sur de California, la caza de venados le permitió comprar carne. “Esa era una alternativa para comer mantequilla de cacahuete”, dice.

A medida que su fortuna crecía, Campbell dirigió su atención hacia cacerías más exóticas, caras y difíciles en lugares lejanos como Nepal, Zimbabwe y Tayikistán.

En los contratos que firma con cotos de caza, generalmente insiste en que sea el único cazador presente. A veces la ley ya lo garantiza: la concesión de Tayikistán, de 74 kilómetros cuadrados, Saidi Tagnob -que significa “cacería cuesta abajo”-, destino de Campbell en diciembre pasado, recibió solo una licencia de caza de markhor para todo el año 2016.

Una vez que Campbell llegó a la concesión, su único objetivo era gestionar el terreno difícil. Diez guardabosques llevaron su equipo: mochila, rifle y todos los suministros que necesitarían para sobrevivir varios días en crestas desoladas y heladas. El grupo comenzó subiendo por el lecho de un río. “Era un río rocoso y poco profundo, por lo que se podía cruzar sin mojarse los pies”, recordó Campbell desde su casa en Alaska.

“En un punto, se estrecha y atraviesa esta extraordinaria formación rocosa conocida por los lugareños como ‘la vagina’. Es una grieta estrecha de entre dos y tres metros de ancho por la que el río corre, así que en ese punto es bastante profunda. Es muy emocionante saltar de roca en roca. “En su juventud, Campbell era un alpinista habilidoso. El momento culminante de su vida, dice, fue llegar a la cima de Half Dome en el Parque Nacional de Yosemite. Este tipo de aventura es su Pasión verdadera”.

Un poco más arriba, Campbell y su equipo se encontraron con un grupo de lugareños que cavaban a lo largo de las riberas del río con pequeñas palas. Él sospecha que estaban buscando oro; la nación produce alrededor de 1.5 toneladas de metales preciosos cada año. “Si no fuera por la conservación de la caza”, reflexionó Campbell, “creo que habría muchas posibilidades de que alguna compañía tuviese allí una mina de oro y sería un desastre ecológico”.

La caza ayuda a la conservación de la fauna silvestre

Al permitir la venta de expediciones de caza de trofeos, según el acuerdo, las tierras privadas pueden manejarse en beneficio de la vida silvestre. Las alternativas parecen objetivamente peores: la minería, la ganadería, la agricultura. ¿No es mejor sacrificar algunos animales viejos para mantener un ecosistema funcional completo?

No es tan simple, por supuesto. Para que la caza de trofeos sea una herramienta de conservación efectiva, no solo debe competir con industrias extractivas como la minería o la tala en términos de ingresos obtenidos, sino que también debe desincentivar el furtivismo que ha atacado al markhor durante tanto tiempo.

El furtivismo del Markhor es diferente del que atañe a los rinocerontes y a los elefantes. El trofeo no es un cuerno o un colmillo que circula hacia el Lejano Oriente para ser comprado y vendido para su uso en una práctica tradicional de curación o como una muestra visible de vanidad. Cuando un Markhor es abatido furtivamente, es normalmente abatido por aldeano tayiko pobre, que solo está buscando una comida decente para él y su familia. Mientras que algunos Markhor son abatidos como resultado del furtivismo buscando trofeos, la mayoría simplemente terminan en las mesas locales.

Para ser efectiva, la caza de trofeos debe beneficiar no solo a los animales en sí, sino también a las comunidades humanas que viven a su lado.

A principios de la década de 1980 en Pakistán, un grupo de líderes tribales se preocupó por la desaparición de sus grandes animales, como el Suleiman markhor (Capra falconeri jerdoni), un pariente cercano de la subespecie bukhariana de Tayikistán. Al igual que en Tayikistán, la principal amenaza fue la caza incontrolada por su carne. Trabajando juntos, la comunidad estableció una conservación basada en una premisa simple: a cambio de dejar la caza, los hombres locales recibirían pagos como guardas de caza para evitar el furtivismo. El financiamiento provendría de la caza limitada de trofeos por parte de extranjeros adinerados. Además de los salarios, la mayor parte de la carne también se entregaría a las aldeas locales. Y cualquier dinero que sobrara sería reinvertido en la comunidad. El Proyecto de Conservación Torghar dio como resultados una disminución drástica del furtivismo, y un aumento exponencial en las poblaciones de markhor. Entre 1986 y 2012, el proyecto entregó aproximadamente 2,2 millones de euros a las comunidades locales, mientras que la población de markhor aumentó de menos de 100 animales a aproximadamente 3.500.

Muchos en las comunidades de Tayikistán de alta montaña estaban ansiosos por copiar el experimento de Torghar. Con el apoyo inicial de la Agencia Alemana para el Desarrollo (GIZ), aprendieron cómo monitorear y proteger el markhor, junto con otros herbívoros grandes del área, como la cabra montés siberiana (Capra sibirica) y el Marco Polo (Ovis ammon polii).

Fue entonces cuando el grupo internacional de conservación de grandes felinos Panthera comenzó su propio trabajo en Tayikistán.

“Panthera tiene una visión complicada de la caza de trofeos”, dice Tanya Rosen, directora de los programas de Panthera para proteger a los leopardos de las nieves (Panthera uncia) en Tayikistán y Kirguistán. “Cuando se trata de la caza de trofeos de grandes felinos, no lo apoyamos, pero en el caso de las presas de los grandes felinos, es ligeramente diferente”. Los depredadores necesitan presas. Si la caza de trofeos puede impulsar a una población de presas en apuros, luego, aporta un beneficio indirecto a los felinos. No pasó mucho tiempo antes de que Panthera también se involucrara en el proyecto del Markhor, brindando apoyo logístico a las comunidades, incluyendo binoculares, telescopios y vehículos, capacitando a miembros de la comunidad en técnicas de monitoreo de la vida silvestre, y ayudando a las comunidades en sus interacciones con el gobierno de Tayikistán, la UICN y varias organizaciones internacionales de caza.

En ese momento, la caza de cualquier tipo era ilegal en Tayikistán. Algunos países, como Zimbabwe y Costa Rica, tienen prohibiciones para cazar o prohibiciones parciales para ciertas especies, como la prohibición de Zambia de cazar leones y leopardos. Una prohibición mayor de todas las modalidades de caza es inusual, pero no desconocida. A principios de este año, el Parlamento de Kirguistán rechazó por un estrecho margen una propuesta de prohibición de todas las actividades de caza hasta el año 2030, con solo pequeñas excepciones para el control letal de los depredadores.

Para que los cazadores internacionales exporten legalmente sus trofeos, Tayikistán tendría que revocar su prohibición, legalizar la caza de trofeos y unirse a la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas (CITES). Si tienen alguna esperanza de convencer al gobierno de hacer estas cosas, las comunidades de Tayikistán tendrían que demostrar su compromiso con la conservación de la vida silvestre documentando el aumento progresivo de la población de markhor al tiempo que invierten sus propias actividades de furtivismo.

En 2004, el puñado de comunidades que vivían junto al markhor comenzó el arduo trabajo de poner fin a su cultura tradicional de furtivismo y de preservar las 560.000 hectáreas del mayor hábitat del markhor con la promesa de que un día se beneficiarían de la caza del trofeo. “Durante varios años, todo trató sobre protección y conservación”, dice Rosen. Todos trabajaron de forma voluntaria. Incluso los guardabosques no fueron pagados.

Las primeras cacerías de trofeos no ocurrirían hasta 2014, una década más tarde.

Hice mi propia expedición al territorio de markhor en marzo de este año. Durante una comida de ovejas y arroz, pan y miel, té y jugo de cereza, Odina Abdulkhaev, de 63 años de edad, director de la conservación de Saidi Tagnob, me explicó (con la traducción de Rosen de Panthera) que la caza de animales salvajes era simplemente una forma de vida antes de que él y sus homólogos comenzaran a darse cuenta de lo especial que era el Markhor. Al protegerlos, ha utilizado los fondos de tres años de cacería de trofeos legales -sólo un cazador al año- para mejorar drásticamente las vidas de su comunidad.

Los ingresos de caza se utilizan para pagar a 10 guardabosques, cada uno de ellos antiguos furtivos, un salario a tiempo completo. El dinero de Markhor también se usa para comprar libros y uniformes para escolares y para pagar los salarios de los maestros.

Después del almuerzo, paseamos por Anjirob hasta que llegamos a un claro. Mirando el valle hacia Afganistán, Abdulkhaev señaló lo que parecía ser un cable negro enganchado a docenas de postes de madera. Es una nueva tubería de agua de 3 kilómetros que lleva agua limpia directamente al pueblo. Él sonrió, mostrando sus dientes de oro, y me dijo que el trabajo estaba en marcha para instalar una tubería aún más larga, de cerca de 15 kilómetros de largo, que traería agua fresca directamente a la escuela. Todo fue pagado con los ingresos de las tarifas de caza de trofeos.

Así repercute el dinero de los cazadores de trofeos

De los $100,000 a $ 120,000 -80.000 a 100.000 euros- que un cazador de markhor gasta, $41,000 -33.000 euros- van directamente al gobierno para pagar la licencia. De ese dinero, $8,200 -6.670 euros- se canalizan al gobierno nacional y el resto se divide entre las autoridades regionales y locales. La mayoría de lo que queda -más del 60 por ciento- se queda para la concesión de caza que lo revertirá para proyectos como las tuberías de agua de Abdulkhaev.

De acuerdo con Farhod Mamadnazarbekov, Presidente Adjunto del Comité Provincia Autónoma de Gorno-Badakhshan para la Protección del Medio Ambiente, una buena cantidad de dinero del que termina en las arcas del gobierno se utiliza para beneficiar tanto a la vida silvestre como a la población. Los fondos, dijo, se utilizan para proporcionar heno a los pastores de ganado, para que no tengan que competir con herbívoros silvestres por espacio de pastoreo, así como para alimentos complementarios para la vida silvestre en áreas donde las comunidades vegetales no se han recuperado por completo de décadas de pastoreo excesivo. También dijo que los fondos se usan a nivel de distrito para apoyar los esfuerzos gubernamentales de monitoreo de vida silvestre y para proporcionar carbón para la calefacción, de modo que las personas no se verán obligadas a cosechar plantas para obtener combustible, privando a la vida silvestre de los alimentos.

Es difícil determinar cuánto de lo que Mamadnazarbekov describió es cierto. Varias fuentes me dijeron que también se gasta dinero realizando pagos que no son legalmente justificables, y que el gobierno no necesariamente gasta su parte de los ingresos como se supone que deben hacerlo. En un país con un PIB per cápita de solo 804 dólares estadounidenses, no es difícil imaginar por qué mucha gente aquí querría una parte. El soborno y la corrupción pueden ser simplemente parte del costo de hacer negocios, incluso cuando ese negocio sea conservación de la vida silvestre.

A unos 60 kilómetros de Anjirob se encuentra una aldea llamada Zighar, hogar de un hombre de 70 años llamado Davlatkhon Mulloyorov. Junto con dos de sus cuatro hijos, Ayub y Khodudod, Mulloyorov supervisa la concesión de caza de markhor más grande del país, un área de unos 150 kilómetros cuadrados (58 millas cuadradas), dos tercios más grande que Manhattan. Su operación, llamada M-Sayod, ganó tres de las nueve licencias de caza de markhor del país otorgadas en 2016, todas las cuales se vendieron a cazadores de trofeos extranjeros: dos estadounidenses y un alemán. (En total, los nueve permisos fueron para siete estadounidenses, un alemán y un ruso).

Al igual que Abdulkhaev, Mulloyorov se enorgullece de los proyectos comunitarios que ha financiado, muchos de los cuales también están relacionados con el agua potable, la salud y la educación. Él construyó tuberías para las tres aldeas dentro de la concesión. Le han ofrecido becas para ayudar a algunos de los aldeanos a asistir a la universidad en Khorog o Dushanbe y espera enviar pronto a varios estudiantes particularmente dotados para estudiar en el extranjero. Cuando un oso mutiló a un aldeano local, Mulloyorov utilizó los ingresos de caza para cubrir los gastos médicos. Los fondos de Markhor también han pagado algunas de las encuestas sobre animales de presa de Panthera y estudios de cámaras trampa para estudiar los leopardos de las nieves en M-Sayod.

En 2013, esas cámara trampa revelaron seis leopardos de las nieves que habitaban un área de menos de 100 kilómetros cuadrados (39 millas cuadradas) dentro de la reserva. En ese momento, era la densidad más alta jamás medida para felinos en cualquier parte del mundo. Dos años más tarde, Rosen y su equipo documentaron 10 leopardos de las nieves allí.

A pesar de sus beneficios, esta estrategia de conservación todavía resulta para muchos desagradable. El potencial de corrupción, cuando tanto dinero está cambiando de manos dentro de un país tan pobre, genera una preocupación legítima. Pero es difícil discutir con los resultados, al menos hasta ahora. Más de 10 años de intenso esfuerzo han permitido que florezca la población de markhor en el sur de Tayikistán.

Aun así, ¿por qué no simplemente establecer un parque nacional para proteger el patrimonio faunístico único de Tayikistán? La razón principal es que la protección legal formal sobre un paisaje solo funciona cuando hay suficientes recursos disponibles para monitorear y proteger la vida silvestre. Esa es una propuesta difícil para una nación tan pobre como Tayikistán. Y cuando las designaciones de parques se imponen de arriba hacia abajo, sin la aceptación de las comunidades locales, rara vez son efectivas. Las prohibiciones de caza instituidas de esta manera pueden incluso llevar a las comunidades desposeídas a intensificar sus esfuerzos en el furtivismo, en lugar de reducirlas. A medida que las personas perciben la disminución de las oportunidades para cuidar las necesidades nutricionales de sus familias, aumenta el conflicto con el gobierno. Las comunidades ejercen un mayor control sobre un paisaje en el que se sienten con derecho sobre sus recursos naturales.

leopardo de las nieves
El markhor es la principal presa del leopardo de las nieves. Foto: Eric Dragesco

Por otro lado, cuando las comunidades locales pueden beneficiarse económicamente del uso sostenible de la vida silvestre, en su lugar se convierten en administradores de esos recursos naturales. “La clave es que las comunidades conecten los beneficios de los medios de subsistencia con la conservación de las especies”, dijo Rosen. No es suficiente simplemente usar ingresos de caza para construir un hospital o una escuela, o para establecer una beca para estudiantes dotados, agrega. La gente necesita entender el vínculo directo entre la conservación de la vida silvestre y estos beneficios.

Al permitir que los cazadores abatiesen tres markhor el año pasado, Mulloyorov dijo que ha podido proteger a los casi 550 que viven en su concesión, más los 10 leopardos de las nieves, al tiempo que facilita la vida diaria a las personas que viven a su lado. Este es el trato fáustico de la caza moderna de trofeos. “Si hace 30 años hubiesen dado una oportunidad para [cazar] leopardos y tigres persas”, dijo, “todavía tendríamos leopardos y tigres”. Este razonamiento se aplica no solo al markhor; en 2016, Tayikistán también ofreció permisos para un máximo de 85 ejemplares de Marco Polo, especie casi amenazada -una subespecie de argali con cuernos especialmente grandes-, así como para la cabra montés siberiana, otro tipo de cabra montés más abundante, que ha sido duramente golpeado por el furtivismo.

En la década de 1990, dijo Mulloyorov, los leopardos de las nieves a menudo eran asesinados en represalia si los aldeanos sospechaban que estaban cazando ganado. Pero aquí en Tayikistán, está surgiendo un enfoque mucho más progresista para la cría de animales, uno que es raro incluso en partes de los Estados Unidos. Mulloyorov cree que los pastores tienen la obligación personal de vigilar de cerca su ganado. Si un leopardo de las nieves o un lobo coge una comida fácil, la culpa recae en el pastor, no en el depredador, me dijo. En lugar de compensar directamente a los pastores por su ganado perdido, él ha usado el dinero de Markhor para financiar la construcción de recintos a prueba de depredadores. De esta forma, los ingresos por la caza de trofeos han generado una coexistencia más pacífica, aunque todavía incómoda, entre las personas y los depredadores.

De regreso en Saidi Tagnob en diciembre, el grupo de Campbell finalmente abandonó el río y comenzó su empinado ascenso hacia las montañas. La espesa nieve y el aire frío como el hueso dificultaban la marcha, pero al caer la noche, llegaron a una primitiva cabaña de adobe con una dependencia cercana construida por la conservación para las partidas de caza. Los guardabosques encendieron la estufa de leña para preparar la cena, y el grupo se durmió con relativa comodidad.

En la segunda noche, el grupo llegó a un pequeño dugout, una especie de cabaña de troncos construida en una zanja que también había sido provista de una pequeña estufa de leña. Esta sería su base de operaciones para el resto de la expedición. “Sales todos los días y te levantas alto y miras con los binoculares y visores, buscando animales”, dice Campbell. “Vimos alrededor de 150 Markhor, incluidas las hembras y los más jóvenes. Cuando estás en la búsqueda de trofeos, estás buscando un macho muy viejo”.

A Campbell, le llevó solo dos días más encontrar lo que estaba buscando. Después de decidirse por un objetivo adecuado, disparó y falló. Más tarde, vio otro trofeo, un macho mayor que pastaba solo, lo que indicaba que el animal había sido expulsado de su rebaño y que ya no formaba parte del grupo de reproducción. Campbell realizó su segundo tiro, desde 315 metros. “Era un animal hermoso en un entorno hermoso”, dice sobre el macho de aproximadamente nueve años. “Fue la caza más emocionante de mi vida”.

Un cazador sudafricano llamado Isaac (no es su nombre real), que cazó un markhor en la conservación de M-Sayod dos años antes, cuenta una historia similar. “Se trata de caminar, escalar y observar”, dijo. Después de seleccionar un objetivo, comienza el largo proceso de “acechar a ese animal en particular para intentar llegar a un rango razonable. Es muy difícil acercarse a estos animales. Son el rey de la montaña”, me dijo.

La toma de Isaac es algo más reflexiva que la de Campbell. “Te enfrentas a la tristeza y la alegría”, explica. “Alegría de que hayas logrado lo que hiciste, pero hay una tristeza asociada. Es un momento muy emotivo cuando miras a un animal que acabas de cazar”, dice.

Después del exitoso disparo de Campbell, un guardabosque lo escoltó hasta el campamento para descansar, mientras que los nueve restantes se dispusieron a recuperar el animal, que había caído en una pendiente particularmente traicionera. Una vez que pudo examinar mejor su trofeo, Campbell descubrió algunos perdigones en una de las patas traseras del animal, evidencia de que algunos lugareños habían intentado, y fallado, matar al animal por carne años antes. Las pezuñas deformes del markhor también revelaron un caso previo de fiebre aftosa, probablemente transmitido por animales domésticos que pastan cerca. “Estos son problemas comunes que enfrentan los conservacionistas en los países en desarrollo”, dijo Campbell.

Mientras se calentaban en la cabaña de adobe, un cazador de alaskan y 10 cazadores tayikos se deleitaron con brochetas markhor. El resto de la carne fue para alimentar a la gente de la comunidad cercana: primero los guardabosques de la concesión y sus familias, y luego otros en la aldea. Además de la suma masiva que Campbell pagó por su aventura, le dio a cada uno de sus guías de caza más de 150 euros, una cantidad mayor que el salario mensual promedio en Tayikistán.

Para bien o para mal, la conservación a menudo se reduce a dinero en efectivo, por lo que un es algo común que se diga que disparar a los animales con cámaras es una alternativa preferible a dispararles con balas. Incluso los turistas fotográficos gastan una cantidad considerable de dinero mientras están de vacaciones, y es el regalo que sigue dando.

Pero con el hábitat principal de markhor a lo largo de la frontera sur de Tayikistán, literalmente arrojando piedras desde Afganistán, este no es un lugar donde la mayoría de los turistas están dispuestos a ir en sus vacaciones, a pesar de los paisajes impresionantes y las personas amistosas y acogedoras. El terreno es difícil, el clima es extremo y el aire es denso. La infraestructura turística tradicional es inexistente. No hay un lujoso hotel o alojamiento a la vista, por no hablar de la fontanería interior o, en algunas áreas, de la electricidad. Encontrar un restaurante significa conducir al menos unas horas y, en el invierno, arriesgarse a quedar atrapado en una avalancha. Los cazadores adinerados pueden ser la mejor esperanza para la supervivencia de estos animales salvajes en peligro, dadas las duras realidades de la vida en estas partes.

Waltel Palmer y Cecil

Le pregunté a Campbell sobre el furor provocado por el dentista estadounidense Walter Palmer cuando le disparó a un león africano apodado Cecil en las afueras del Parque Nacional Hwange de Zimbabue en julio de 2015. En las semanas posteriores a la fallida caza de leones que se convirtió en noticia internacional, Palmer se vio obligado a lidiar con amenazas contra su vida, su familia y su negocio. “Lo siento por él”, dijo Campbell. “Creo que las personas que lo lincharon no se dan cuenta de cuánto ha hecho por la conservación”.

Campbell conoce a Palmer. “No me sorprendería si Walt gasta de $ 250,000 a $ 500,000 por año de caza. Y las personas que lo están linchando donan 25 dólares al Sierra Club. ¿Quién hace más por la conservación? No hay comparación”.

Pero no se trata solo de economía para las comunidades rurales de Tayikistán. La caza moderna de trofeos también se considera un medio para alentar el regreso a una relación más antigua y más sostenible entre las personas y la vida silvestre.

“Durante los viejos tiempos, la caza sostenía a toda una aldea”, me dijo Munavvar Alidodov, un biólogo de campo de Panthera y también miembro de la conservación de cacería de íbices Yoquti Darshay de Tayikistán. “Había reglas rígidas: no disparar a una hembra embarazada, no disparar durante el celo, solo apuntar a los machos mayores”. Pero cuando se introdujeron las armas modernas, explicó, de repente cualquiera -no solo un hábil cazador- podría matar fácilmente a un animal grande y salvaje. Las viejas pautas culturales fueron rápidamente olvidadas. “Estas organizaciones comunitarias están tratando de recrear la ética de la caza tradicional”, dijo. Simplemente están aprovechando una herramienta algo más moderna: extranjeros adinerados para hacerlo.

Campbell está ocupado planeando su próxima caza de trofeos basada en la comunidad en Tayikistán. Está mirando los Marco Polo, una cacería que intentará en la meseta de Pamir, aún más dura, más alta y más remota. “Me siento bien en mi corazón porque siento que estoy promoviendo una conservación realmente efectiva”. Gastará alrededor de 30.000 euros para agregar esta especie a su colección.»

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