¿Cómo consiguen ver de noche las polillas halcón?

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Según un estudio del Instituto de Tecnología de Georgia (EEUU), las polillas halcón (Manduca sexta) reducen la velocidad de su sistema de visión para conseguir captar más luz durante la noche y así adaptarse a la falta de iluminación y poder extraer el néctar de las flores mientras vuelan. Su ‘tecnología’ podría utilizarse en una nueva generación de drones voladores.

06/07/2015 | J&S

polilla-halconRalentizar el proceso de visión es como cuando en una cámara fotográfica se aumenta el tiempo de exposición: si se deja abierto el obturador durante más tiempo se captura más luz, pero la imagen se vuelve menos clara y es más difícil grabar movimientos rápidos. Para determinar los efectos de este proceso los científicos efectuaron varios experimentos en los que recreaban los niveles de luz correspondientes a un amanecer y a la iluminación de la luna en una noche nublada.

El deseo era comprobar durante cuánto tiempo la polilla permanecía unida a unas flores robóticas que dispensaban néctar al tiempo que se movían a distintas velocidades. Los científicos comprobaron que, aunque su sistema nervioso iba más despacio, esto sólo era una desventaja cuando la flor se movía a una velocidad mucho mayor de la natural. Los insectos eran capaces de seguir la trayectoria de las flores que iban a hasta 20 oscilaciones por segundo, mucho más que el ratio habitual de dos oscilaciones por segundo observado en flores reales. Dado que las polillas pueden mover sus alas 25 veces por segundo, tenían que adaptarse casi en cada aleteo.

Así, las polillas halcón sacrifican parte de su velocidad de visión para captar mejor la luz, pero este sacrificio no es importante porque únicamente afecta a su habilidad para rastrear movimientos que no se producen de manera natural en las flores. El estudio dirigido por Simon Sponberg, físico del Instituto de Tecnología de Georgia (EEUU), ha sido cofinanciado por la Air Force Office estadounidense y podría ayudar en el diseño de la próxima generación de robots voladores para que sean capaces de operar de forma eficaz en diversas condiciones de luz.


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